160407, Ishockey, NHL, April 7, 2016: San Jose Sharks goalie Martin Jones (31) in action during the NHL hockey game between the Winnipeg Jets and the San Jose © BildbyrŒn - COP 142 - SWEDEN ONLY*

NHL 2018: 31 klubbar i två länder gör upp i jakten om Stanley Cup. Redan i grundserien säljs det mer än 22 miljoner biljetter och säsongen 2017/18 sågs matcherna av i genomsnitt 17.446 åskådare. Ligan är utan konkurrens som världsledande, ett skäl till att 130 svenskar krigade om en plats i matchtrupperna när säsongen 2018/19 inleddes, 77 av dessa fick inleda som ordinarie i sina respektive ”franchises”.

Det var inte lika pompöst när ligan bildades den 26 november 1917. Platsen var Hotel Windsor i Montreal. Ishockeysporten som seriös inomhussport var vid det laget redan 42 år. Men ett antal klubbar tyckte inte att det var någon ordning på den liga som då hette National Hockey Association och efter ständiga dispyter med klubben Toronto Blueshirts ägare bröt sig fyra klubbar ur och startade NHL: Montreal Canadiens, Quebec Bulldogs, Montreal Wanderers och Ottawa Senators.

Quebec valde dock till sist att inte ställa upp och Toronto Arenas blev fjärde lag. Uppmärksamheten vid tiden var liten, det fanns ett antal ligor, slutspelet Stanley Cup existerade redan, bara en journalist var närvarande på Windsor. Mycket riktigt: när den första matchen i NHL spelades 19 december 1917, Toronto Arenas mot Montreal Wanderers, kom bara 700 till den då enda konstfrysta inomhusarenan. Montreals Dave Ritchie gjorde det historiska första målet.

Men därefter växte intresset för National Hockey League stadigt. Det första centrala steget mot senare status togs redan inför säsongen 1924/25 när Boston Bruins togs in och efter att New York Americans kommit med året efter.

Ishockey var, och ÄR i kanadensares ögon, en kanadensisk sport. Men med en klubb från USA med ökade medieintresset snabbt. I Kanada refererades matcherna nationell i radio redan från 1923, nu kom snart samma vanor till det mäktiga grannlandet i söder. Inte minst efter att New York Rangers, Chicago Black Hawks och Detroit Red Wings hämtats in 1926.

Efter att New York Americans, som då hette Brooklyn Americans, upplösts 1942 inleddes eran med “The Original Big Six”. Vid det här laget var USA majoritet och de sex klubbarna som byggde upp NHL:s ikonstatus blev: Boston Bruins, Chicago Black Hawks, Detroit Red Wings, Montreal Canadiens, New York Rangers och Toronto Maple Leafs. Dessa skulle sedan utgöra ligan i 25 säsonger.

1967 togs nästa stora steg mot gigantstatus för NHL: Ligan tog in hela sex nya klubbar: California Seals (senare Oakland Seals och till sist California Golden Seals), Los Angeles Kings, Minnesota North Stars, Philadelphia Flyers, Pittsburgh Penguins och St. Louis Blues.

Nu hade ligans ledning insett fördelarna av spridning över hela den Nordamerikanska kontinenten. Redan 1970 tog man in ytterligare två klubbar; Buffalo Sabres respektive Vancouver Canucks. Vancouver kunde mycket väl ha varit med redan i starten. 1915, två år innan NHL, vann Vancouver Millionaires Stanley Cup och även efterföljaren Vancouver Maroons var väl så starka som de första NHL-klubbarna utan att få plats i den nyskapade ligan.

1972 såg man inte längre den första erans problem med långa resor. Nu fick södern sin första representant i Atlanta Flames (som 1980 dock flyttade till Calgary) parallellt med att New York-regionen till sist fick en ersättare för forna Brooklyn Americans, nu med namnet New York Islanders.

Två år senare fick huvudstaden en därefter stabil representant i Washington Capitals. Mer skakig blev fortsättningen för det årets andra nyhet, Kansas City Scouts. Redan två år senare flyttade den franchisen till Denver och fick namnet Colorado Rockies. Men redan 1982 var det flyttdags igen. Nu till New Jersey för att bli Devils.

Även California Golden Seals gick genom en liknande process. Först flyttade klubben till Cleveland och blev Barons. Därefter slogs den ihop med Minnesota. 1993 flyttades sedan North Stars till Texas och Dallas Stars. Här pratar vi om mönster som får flyttande europeiska fotbollsklubbar att vara ganska konservativa i jämförelse.

NHL-bossarna expanderar.

Den här sortens flyttar av franchises blev inte minst vanliga i fotspåren på NHL:s sista riktigt stora expansion, den när man 1979 tog in fyra klubbar från den kappsejsade rivalen WHA, World Hockey Association. In kom då Edmonton Oilers, Hartford Whalers, Quebec Nordiques och Winnipeg Jets och tog upp NHL till totalt 22 klubbar. Men alla hade inte hamnat på sin rätta plats uppenbarligen.  The Nordiques flyttade 1995 till Denver och blev Colorado Avalanche, Winnipeg Jets drog 1996 till Phoenix I sydliga Arizona och blev Phoenix Coyotes. Slutligen rörde sig Whalers 1997 till Raleigh I North Carolina och blev Carolina Hurricanes.

Möjligen satt NHL-bossarna sedan ett tag nöjda med sin skapelse. Det tog till 1991 innan en ny era av expansion inleddes. Då kom San José Sharks med och gav Kalifornien sitt länge saknade andra lag. 1992 återkom en veteran från förr. Ottawa Senators hade spelat i NHL 1917-34. 1992 kom även Floridas första representant i Tampa Bay Lightning. Redan säsongen fick de sällskap av Florida Panthers i Miami, liksom av Kaliforniens tredje lag, Mighty Ducks of Anaheim, en klubb kopplad till Disney-koncernen som på många sätt tog NHL in i en ny era av kommersialiserad hockey. 1998 var ligan uppe i 27 franchises sedan Nashville Predators valts in.  Säsongen efter fick Atlanta åter en klubb med Atlanta Thrashers. Den blev dock bara kvar där till 2011 då franchisen flyttade till Winnipeg, som fick en andra upplaga av Winnipeg Jets. Slutligen kom två nya namn in 2000 i form av Columbus Blue Jackets och Minnesota Wild. De sistnämnda, baserade i staden St Paul, tog NHL tillbaka till Minnesota sju år efter Minnesota North Stars lämnat för Dallas.

Biden var efter detta länge att NHL slutligen hade ”satt sig”. 30 klubbar ansågs som taket, lite lagom. De två stora ligorna under NHL skulle ta hand om resten. Men suget att placera en klubb i den explosivt expansiva Las Vegas-regionen blev för stort. 2016 utannonserade NHL-kommissionären Gary Bettman att ishockey skulle bli den första stora proffsidrotten i form av Vegas Golden Knights från säsongen 2017/18.

Golden Knights höll på att uppfylla alla bilder och klyschor om den amerikanska drömmen genom att gå hela vägen redan under den allra första säsongen. Till sist blev dock Washington Capitals för svåra i finalserien av Stanley Cup och vann serien med 4-1. Att båda lagen innehöll ett antal svenskar och att en svensk, Nicklas Bäckström, var en centralgestalt hos vinnarna blev bara ännu en bild av det mäktiga svenska inslaget i världens ledande liga.